• 壹週灼見|高通脹難出現(關焯照)

  • 發布日期:2021-05-04 14:36
  • 壹週灼見|高通脹難出現(關焯照)

 

美國經濟分析局(Bureau of Economic Analysis) 於上週五公佈,3月份私人消費開支(Personal Consumption Expenditure,PCE) 物價按年增長2.3%,但扣除能源及食品等波動性高的價格後,核心PCE通脹只有1.8%。由於3月的核心PCE通脹顯著高於二月份的1.4%,令投資者開始憂慮美國通脹是否正急速升溫,或將會形成超級通脹。

近期不少分析員指出大宗商品價格已多次破頂,另外,原材料價格也從上年第一季爆發疫情後的低位出現強勁反彈。從Thomson Reuters制訂的核心商品指數(CoreCommodity CRB Index)來看,其數值在上月底已反彈至212.29點,較一年前回升接近一倍。然而,與2008年中的歷史高位約470點作比較,現時的指數值只是當時2008年高位約四成多。如果從核心商品指數的走勢來看,即使大部份商品的價格繼續上升,要超越2008年的歷史高位相信仍要一段時間。不過,即使升至470點,通脹會否失控呢?從美國的通脹數據來看,核心PCE通脹率在2008年中僅上升至約2.4%,其後很快下降至2%以下,正好印證商品價格急升,似乎未能夠大幅推高通脹。

環球供應鏈未回復正常導致現時商品價格顯著抽升,但隨著疫苗已供應大部份的工業國家,預計這些國家的新增確診個案將會在一至兩季內持續減少。雖然變種病毒已出現,但接種疫苗表現好的國家,如美國,英國和以色列的疫情已大幅緩和,即使出現變種病毒,疫苗仍有能力阻止疫情急速擴散,因此,大家也不用對環球疫情感到氣餒。

近幾個月的商品價格急升,其引致的通脹上揚並不會持續,因為歷史告訴我們,當商品價格升得太高時便會見頂回落,例如2008年中的商品價格曾出現泡沫爆破,之後其價格在幾個月後便下跌超過一半,故此當商品價格升到極高時,通脹暫時性被推高,但當商品價格見頂回落,其跌勢可以又快又急,最終令通脹快速回調。

筆者在這專欄早已指出,現時的美國勞工市場充滿閒置資源。雖然美國失業率已從疫情爆發後的高位14%下降至今年3月的6%,但美國政府正使用較廣義的失業指標(U6),即是在計算失業率時,也納入過去一年內一直在尋找工作,但無法找到工作,並且在過去四週內沒有找尋工作的任何人、兼職、殘障人士、重返校園讀書及工作不足的人。一旦將這些潛在勞工計算在失業率上,真正的失業人數肯定較官方報導更多。

類似情況早在幾年前出現,當時美國經濟三次量寬後已回復正常,另外,特朗普於2017年初正式上任總統後,美國經濟竟出現更快的增長,然而最令人感到有興趣的高通脹始終沒有出現,主要原因是勞工市場充滿閒置資源,令工資受控和整體製造成本沒有大升幅。

最後,美國勞工人口在上年疫情爆發後出現萎縮,約有接近1000萬人離開勞工市場。一旦考慮這班人士可能重回勞工市場,美國失業率肯定高於水平,反映勞工市場仍有大量勞工供應,對生產成本將起壓抑作用。

筆者相信歷史會重演,以現時美國勞工市場閒置資源的情況來看,通脹失控的機會頗低。

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