• 宇宙迷宮 │ 滾滾紅塵 (李偉才)

  • 發布日期:2021-04-17 10:00
  • 宇宙迷宮 │ 滾滾紅塵 (李偉才)

 

多年前,作為天文台的高級科學主任,筆者被派往東京參與一個天災預防和應變的研討課程。主辦者安排的項目之一,是乘坐飛機前往鹿兒島以了解火山災難的應變措施。始料不及的是,數十名來自各國的學員甫步出機場,即看到地上和汽車上都布滿了泥黃色的灰塵,接著所有人都不歇地嗆咳起來…。

這是我首次領略到灰塵的威力。不用說大家都猜到,這些不是普通的灰塵而是火山灰。奇怪的是,我們咳了大半天之後,身體似乎已經適應而咳嗽停了下來。也幸好如此,否則接著下來的考察真不知如何進行。

我們常常說「卑微如塵土」。的確,世間上似乎沒有東西比塵埃更卑微的了。但在科學家的眼中,沒有東西是卑微的,只要我們勇於探究,任何事物背後都包含著重要的學問。

塵埃可說無處不在,只有多寡的分別。古時已謂要「時時勤拂拭,莫使惹塵埃」,今天住在大城市的我們,便更加不用說。上文提到的火山灰塵乃由火山噴出,成份自然是礦物質。但我們日常所見的塵埃又是什麼呢?

說出來可能嚇大家一跳,研究顯示,室內的塵埃超過一半是我們的皮膚殘屑!其餘的則是紡織品(衣物、床單)的纖維、紙張的纖維、塑料的微粒、微生物如細菌和塵蟎(dust mite)、戶外飄來的沙塵(礦物顆粒),以及如果住近郊外或公園的話,各種花卉的花粉(pollen)等。如果有人在室內吸煙,當然還會包括煙灰。

以上是假設沒有明顯工業污染的情況。在工業污染下,塵埃還可包括大量燃煤和燃燒汽油之後所產生的「懸浮粒子」(particulate matter ,縮寫PM)。這些粒子和其他液態的微粒合稱「氣溶膠」(aerosol),可以對我們的健康做成嚴重影響。

大家應該聽過北京的「霧霾」(smog)和「PM 2.5」等名稱,其中的2.5是指微粒的直徑在百萬分之2.5米(2.5微米)或以下,因此可以穿透呼吸系統的過濾而直達我們的肺部,從而導致嚴重的傷害。

在醫院的加護病房和手術室裡,一個無塵(dust-free)的環境是極其重要的。即使在一般辦公室、商場和家居,「室內空氣質素」(Indoor Air Quality,縮寫 IAQ)亦是一個愈來愈被重視的問題。在建築地盤,已有規例必須以灑水的方法以減低塵量,以免工人的健康受損及影響周遭的環境。

人世間被稱為「塵世」,但「塵世」原來不獨限於地球。天文學家很早便推斷,月球上被稱為「海」(意大利文的 mare)的地方,乃由大量塵埃所覆蓋。人類登月之前,曾經有人擔心太空船降落時,會被塵埃所徹底淹沒。科幻大師克拉克(Arthur C. Clarke)於1961年發表的小說《月球歷險記》(A Fall of Moondust)正是以此為題材。

月球沒有大氣層所以不會刮起沙塵暴,但火星上的沙塵暴(dust storm)卻是有名的。大家還記得電影《火星任務》(The Martian)之中,男主角就是在一場沙塵暴之中遇險,最後不慎被隊友遺留在火星之上的嗎?事實上,第一艘成功進入環繞火星軌道的無人太空船「海員4號」(Mariner 4)於1971年11月抵達時,火星正被一場超級沙塵暴所掩蓋。科學家要苦候足足兩個月待「塵埃落定」,才能一睹火星的盧山真貌呢!

李偉才

科普達人

圖片來源: Freepik
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