• 宇宙迷宮 │ 何謂群體免疫?(李偉才)

  • 發布日期:2021-04-10 10:00
  • 宇宙迷宮 │ 何謂群體免疫?(李偉才)

 

大家是否還記得,大概一年前,當「新冠肺炎」傳入英國不久,英國採取了「佛系」抗疫政策,簡言之就是不作為,任由疾病傳播。

一個政府怎能如此不負責任呢?世人驚訝地問。英國高層官員提供的答案是:「群體免疫」(herd immunity),亦即只要有足夠的人受感染後獲得免疫力,那麼疾病便會自然地從社群中消失。

事情發展大家都知道了,那便是隨著疫情擴散,英國政府最後不得不放棄「佛系策略」,在2020年3月23日宣布全國進行邊境和社區封鎖的防疫狀態(lockdown)。自此以來,封鎖的嚴厲程度雖然隨著疫情的起伏有所張弛,但至今未有完全解除,而「群體免疫」一詞成為了國際笑柄。

但最近這個多月,大家可能察覺,「群體免疫」一詞重新在傳媒的報導中出現,並且成為了各國所追求的目標。這究竟是什麼回事呢?

要明白背後的原委,我們必須對群體免疫這個概念有更為清晰的了解。原來在流行病學(epidemiology)中,有兩種情況會令一場大瘟疫消失,第一種是所有人都病死了,第二種就是餘下的人進入了群體免疫的狀態。前者當然是我們絕不想見到的,而後者則有兩種可能,一是受感染但死裡逃生(痊癒)的人已經佔了人口的大多數,由於這些人對這種疾病已具有免疫力,因此疾病無法再在人群中傳播。

至於第二種可能,亦是我們最想見到的情況,是人口中大部分都已經接種了有關的疫苗(vaccines)而獲得免疫力,結果也是疾病無法傳播,最後慢慢消失。

至今我們明白,一年前英國首相約翰遜(Boris Johnson)被人嘲笑的「群體免疫」屬第一種情況;而今天眾人所關心的是第二種情況。顯然,第一種情況的發生先要有大批的人病逝,這是現代文明不可接受的人道災難。

上述說「人口中的大部分獲得免疫力」,那麼怎樣的比例才足究大呢?百分之60 、80、還是 99?

研究下來,這個比例要視乎疾病的傳染性(又稱毒力)有多強,以及社區的特定狀況而定。醫學上,每個受感染的人平均會把病傳給多少個人(假設這些人全無免疫力),我們稱為「基本傳染數」(Basic Reproduction Number),簡寫為 R0(英文發音是 R naught)。簡單而言,如果 R0 少於1,瘟疫會很快自然消失;如果R0等於1,瘟疫不會大規模擴散但不會在社群中消失;如果 R0大於1,瘟疫便會不斷擴散和蔓延。

這個數值的大少,除了取決於致病原(細菌、病毒)的感染能力,也取決於人們的居住密度、人際交流的頻密性、以及我們的日常生活習慣等。

就新冠肺炎而言,在未有嚴厲防疫措施之前,R0在大城市中的數值約為 3,而這也正是瘟疫爆發得如此迅速的原因。按照流行病學的分析,要令瘟疫成為過去,必須有70%或以上的人獲得免疫力,而這也是各國政府爭取全國的疫苗接種率(inoculation rate)必須達至70%的原因。

這種群體免疫狀況是十分重要的,這是因為一個社群中,必然有部分人包括嬰幼兒、老年人和長期病患者(特別患有免疫系統病的人)等不適宜接種疫苗。但只要達到了群體免疫狀況,由於大部分人都擁有免疫力,病原體無法在人群中有效傳播,結果傳染鏈被截斷,而沒有接種疫苗的人也可受到保護。

李偉才

科普達人

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