• 宇宙迷宮 │ 胃酸奇譚 (李偉才)

  • 發布日期:2021-04-03 10:00
  • 宇宙迷宮 │ 胃酸奇譚 (李偉才)

 

大家有沒有聽過一個笑話,就是一個科學家十分興奮起告訴同事:他已經發明了一種可以溶化世上任何物質的超級溶劑。同事輕描淡寫地問:那麼你正在用什麼來盛載著這種溶劑呢?

如果大家有看過經典驚慄科幻電影《異形》(Alien,1979),也許還記得令人震撼的一幕(對不起,我不是說異形「破肚而出」的恐怖情景),那便是太空船員被異星生物罩著整個面部,而其他船員嘗試用利器把生物移走。但利器把生物外皮割破,隨即有一種濃稠的液體湧出,而液體掉到地板上即腐蝕出一個小洞。由於太空船是多層結構,一名船員立即跑到下一層看看,結果發現下一層的地板也被蝕穿。他再跑往下一層,情況也是一樣。筆者不記得他還跑了多少層,但幸好液體最後被擋住,而沒有傷及太空船的外殼。但眾人(包括戲院裡的觀眾)也因此捏了一把汗。

老實說,對於熱愛科學的我,這一幕帶給我的震撼猶在異星生物的恐怖造形之上。我心裡不禁問:世間真的有這樣超級腐蝕的液體嗎?

雖然我們在日常生活中很少機會接觸強烈腐蝕性液體,但我們都知道這些液體的危險。一種最惡劣的嚴重罪行,是把這種液體潑向別人(俗稱「淋鏹水」)而令對方毀容。

可能大家都知道,腐蝕性液體既可以是酸性(acidic),也可以是鹼性(alkaline),而強烈的程度由 pH值反映。被定為中性(neutral)的水的 pH值為 7,低於這個值的屬酸性,而高於這個值的屬鹼性。

暫時讓我們將注意力集中在酸性之上。由於工業污染,一般的雨水都帶輕微酸性,pH值在5 – 6之間。葡萄酒(紅、白餐酒)的pH約為 3.5,食用的醋約為2.5,而檸檬汁則約為2。傳統汽車用的「鉛酸電池」(lead-acid battery)用的是強硫酸(strong sulphuric acid),pH值是1左右。

不是每個人天天飲葡萄酒,更不用說飲檸檬汁。但如果我告訴你,我們的身體平均每天會製造出1.5公升左右的酸性液體,其pH值可以低至1.5,你是否會十分驚訝?

聰明的你當然已經猜到,筆者說的,是由我們的胃壁分泌的胃酸(gastric acid) 。除非我們不幸出現「胃酸倒流」的現象(又稱「火燒心」),我們平時不會留意如此“平凡”的事物。但只要我們想一想,這種東西可以把我們吃進肚裡的燒肉、牛扒、雞脾甚至牛柏葉等一一溶化掉,便知道它實在並不平凡。

大家應該知道,熱帶一些大網蛇可以吞噬體積比牠大的動物(如一頭小鹿),然後停留多日一動也不動,直至動物(食物)完全被消化為止。請試想想,能夠把一整頭動物消化然後轉變為糞便,胃酸的威力是可麼驚人!

回顧文首的笑話,你有沒有想過:胃酸可以溶化牛扒,為什麼不會把我們的胃也溶化掉呢?

答案是胃壁除了分泌胃酸(嚴格來說是包括其他成份的「胃液」)之外,還會分泌一些濃濃的黏液作自我保護。而消化了的食物在進入小腸之時,會在前段的十二指腸(duodenum)部分,受到胰臟分泌的鹼性液體中和,以免酸性令小腸受損。

大自然的奇妙確令人讚嘆不已。大家是否知道,一些動物會把胃酸吐出體外,待食物被消化後才進食?是那一種動物?大家看看經典恐怖電影《變形人魔》(1986)便會知曉。

李偉才

科普達人

圖片來源: Freepik
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