• 宇宙迷宮│牛年說牛(李偉才)

  • 發布日期:2021-02-27 10:00
  • 宇宙迷宮│牛年說牛(李偉才)

 

今年是牛年,就讓我們談談牛的科學吧。

在生物學的「域、界、門、綱、目、科、屬、種」的分類中,牛屬於「真核域、動物界、脊索門、(脊椎亞門)、哺乳綱、偶蹄目( Artiodactyla)、牛科(Bovidae)、(牛亞科(Bovinae))、牛屬(Bos)」,以及各個不同的品種(species)。

偶蹄目生物除了牛還包括河馬和駱駝等。一個冷知識是,之下的「牛科」(Family Bovidae)不但包括了各種牛,也包括各種的羊!對,原來羊是牛科生物!研究顯示,牛科生物出現至少已有二千多萬年。

之下的「牛亞科」(Sub-family Bovinae)最初約於1,500萬年前出現,除了我們熟悉的牛外,它還包括多種羚羊。

在「屬」(genus)的層次,「牛」(bos)終於不需要再和別的生物「歸於一類」了。「牛屬」生物主要分為家牛、野牛、水牛和牦牛四大類。家牛(ox/cow,眾數是cattle)是在農業革命之後不久,被人類把野牛馴化所形成的,距今約有11,000年的歷史。

中國生肖中「牛年」所指的,正是這些家牛(香港最常見的是大嶼山的「野生家牛」),以及《通勝》內「春耕圖」裡的那種已經被馴化的水牛。

在西方,牛除了食用、耕田和負載運輸外,還肩負起提供牛乳、牛油和芝士等食物的重要任務(為數龐大的「乳牛」)。

大家可能知道,東方人的腸胃與西方人不同,很多都在成年後不能忍受奶類飲品,因為喝後會覺得飽脹和反胃,一些甚至會嘔吐。醫學界把這種情況稱為「乳糖不耐」(lactose intolerance)。

究其原因,這是因為東方人的小腸中往往沒有足夠的乳糖酶(lactase)這種酵素,以把乳糖(lactose)分解成我們可以吸收的葡萄糖和半乳糖。在過往,患有「乳糖不耐症」的人惟有小心遠離奶類飲品,但近年來,市面上已有口服的乳糖酶片出售。但一來這些藥片要在進餐前半小時左右服用才能發揮作用,二來它們的售價也不便宜,所以未能真正普及起來。

有趣的一點是,由於西方的科學領先世界,西方人往往凡事以自己為標準。但就「乳糖不耐」而言,廣泛的研究顯示,全球近80%的成年人其實都有這種情況,西方人的「乳糖耐受性」宏觀來說反而是一種例外。有人因此建議,受標籤的不該是「不耐」的多數,而應該是「耐受」的少數。

不說不知,除了人類外,牛如今是地球上數量排行第二的大體型動物,因為人類飼養的牛隻,已達13億這個驚人數字。

大家有聽過「少吃牛,救地球」這句口號嗎?這是因為飼養牛隻所耗費的資源(土地、飼料、淡水資源)皆比其他的禽畜大很多倍。更嚴重的是,牛是反芻動物(ruminants),而牠進行反芻時會因打嗝而釋用出大量甲烷(methane)氣體(部分也會在打屁時釋放)。由於甲烷是一種比二氧化碳還要厲害得多的「溫室氣體」,牧牛產業不斷膨脹(已經「進軍」至亞瑪遜森林)會令全球暖化危機火上如油。

不幸的是,社會經濟愈發達,牛肉的消耗量必然愈高,我們甚至可以反過來用牛肉消耗量以作為經濟發展的一個指標。如何保護生態環境而又能滿足大眾的需求,是一個極其令人頭痛的難題。

李偉才

科普達人

圖片來源: Freepik
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