• 宇宙迷宮│水銀的毒性(李偉才)

  • 發布日期:2021-02-06 10:00
  • 宇宙迷宮│水銀的毒性(李偉才)

 

筆者自小學三年級開始,便成為了驚險鬥智的《女黑俠木蘭花》小說系列的忠實粉絲。大概小五期間,我讀到其中一集《龍宮寶貝》。內容講述傳聞南太平洋一個隱秘小島之上,藏著第二次世界大戰時遺留下來的一個巨大寶藏,但所有前往的人一是一去不返,一是回來後精神失常,不斷訴說著島上遇到的可怕景象…

木蘭花最終也抵達這個小島,並揭開了它的神秘面紗。原來隱蔽的寶藏旁邊有一個水銀湖,而每逢白天烈日照耀時,升起的水銀蒸氣會令吸入的人產生幻覺,一些甚至喪命。

這是我第一次認識到水銀的毒性。其實除此之外,我還透過數十本的《木蘭花》小說學懂了不少前所未有的知識。我當時對作者魏力的學識淵博極其佩服,卻是多年後才知道,魏力也者,原來是大作家倪匡的另一個筆名。

讓我們回到水銀的毒性之上。水銀(mercury)的正式名稱是「汞」,「水銀」之稱,是因為它像「水一般流動的銀」。化學上,它跟金、銀、銅、鐵、錫一樣屬於金屬,但它的流體性質和比鐵還要高的密度(後者令它歸類為「重金屬」),令人們自古以來對它刮目相看。

上星期我們介紹過,歐洲中世紀不少鍊金術士,以為可以透過水銀「點石成金」。在中國,自秦始皇以降,歷代的帝王皆想長生不老,而宮廷裡的鍊丹術士,則以為充滿「靈氣」的水銀可以提鍊出能夠令人「長生不死」的仙丹。結果,歷代不少王帝神仙做不成,反因為中了水銀毒而早死。這真是人類歷史的一大諷刺。(近年一些強調可達至「美白」效果的化妝品,也曾被驗出含有過量水銀而被禁,這也切合了「愛靚唔愛命」的嘲諷。)

水銀可以透過金屬、蒸氣、無機鹽和有機化合物等多種形態存在。但無論是那種形態,一旦被吸收到體內,便會對各種身體機能(特別是中樞神經)做成破壞,從而導致皮膚出疹、感官失調、記憶衰退、腎功能衰竭…等,最後更可能導致成亡。有見及此,各國的政府對水銀的工業和日常應用皆有嚴格規管,而衛生部門對預防水銀中毒皆訂立了指引。

那麼環境中的水銀是從哪裡來的呢?水銀礦開採時的外洩固然是來源之一,但最大的源頭原來是煤炭的開採。大部分人都知道煤炭的燃燒是空氣污染的一大元凶,但較少人知悉的,是煤炭開採時做成的環境破壞和重金屬污染也同樣嚴重。再加上要對抗全球氣候危機,便必須盡快取締所有化石燃料的使用,故此盡快將世上的煤礦關閉,是人類的當務之急。

上星期提過,因為使用水銀的溫度計被淘汰已久,年輕一輩中鮮有見過水銀的(當然是不見為妙)。今天日常生活中,會包含著水銀(雖然十分微量)的東西,是傳統的熒光燈(又稱「日光燈」,香港人俗稱「光管」),以及「省電燈泡」(慳電膽),之所以一個家居常識是,假如這些光管/慳電膽破裂,我們必須避免接觸之內的物質。

一個可悲的現象是,由於海洋受到工業排放的污染,我們現時吸入水銀的最大風險是吃海鮮!這真是「自作孽,不可活」的一個寫照…

李偉才

科普達人

圖片來源: Unsplash, Freepik
圖片來源: Unsplash, Freepik

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