• 宇宙迷宮|愛的化學費洛蒙(李偉才)

  • 發布日期:2020-11-21 10:00
  • 宇宙迷宮|愛的化學費洛蒙(李偉才)

 

上星期我們看過,「汪星人」的嗅覺極其靈敏,可以憑氣味進行追蹤。但我們是否想過,要憑一個人穿過的衣服(甚至只是用過的事物)來追蹤,表示衣物上必然殘留著他的獨特氣味,而這種氣味,只能來自由這個人分泌的一些獨特化學物質?

雖然人類很早便知悉汪星人憑嗅覺追蹤這種本領,但有關的科學研究,卻是十分晚近的事情。研究的重點正是上文提到的「獨特化學物質」,科學家稱之為「費洛蒙」(pheromone)。

當然,動物學家很早便有注意到氣味對動物行為所起的影響。但要到1959年,科學家才正式發現由蠶蛾的雌性所釋放的一種化學物質,會影響到雄性蠶蛾的行為。他們把這種物質稱為pheromone。在字源的希臘文中,這個字前半部解「我攜帶」,後半部解「刺激」,加起來便是「我攜帶刺激物」。中文則稱為「信息素」。

過去數十年來,科學家對不同動物所釋放的費洛蒙和它們的作用進行了深入的研究。一個有趣的問題是,人類是否也會釋放類似的物質?問題的答案要到上世紀八十年代才漸現端倪。1991年,科學家發現了至少兩種可以作為「人類費洛蒙」的分泌物:雄二烯酮(androstadienone)和雌四烯酮(estratetraenol),並由此發現人類費洛蒙有男女之分。

我們常說男性應該有「男人味」而女性應該有「女人味」,最新的科學探究為這種通俗的說法賦予物質的基礎。原來男、女的確會釋放出吸引異性的氣味,「愛的化學」(the chemistry of love)某一程度上真的存在。

費洛蒙最令人驚訝的特性之一,是它的濃度可以非常之低,作用卻可以十分之大。例如一些雌性蛾類和蝴蝶所釋放的費洛蒙,便可以把10公里以外的雄性吸引過來,按照其間的稀釋程度,雄性的探測靈敏度必然高得驚人。

除了吸引異性外,不同費洛蒙的功能還包括:

發出危險的警告;

發出安祥的訊息,以令群落中的成員和睦共處;

讓同伴可以跟隨特定的路線前進(例如螞蟻的蜿蜒「蟻路」);

為個體的活動領域標示邊界(犬隻到處小便是最佳例子);

在集體飛行時,以濃度的差異保持彼此的距離而避免撞在一起;

防止近親交配…

以上只是一部分的發現。費洛蒙研究是一門方興未艾的科學,將來必然還有不少教人興奮的發展。

本文完結前,讓我們看看一個有趣的科學爭議。多年以來,人們察覺當一群女性同住一起並交往頻密(如在女生宿舍),她們的月經來臨時間往往趨於一致(或至少十分接近)。一些科學家推測,這是因為女性月經來臨其間會釋出一種特殊的費洛蒙,而彼此的身體會透過費洛蒙的相互感染作用,最後形成「月經同步」(menstrual synchrony)這種現象。然而,這項推論也受到了不少科學家的質疑。是耶?非耶?有興趣的朋友不妨考考自己的搜查和分析能力,上網嘗試尋找答案。

李偉才

科普達人
圖片來源:Freepik
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