• 【壹週灼見】公共財政現危機(關焯照)
  • 2020-09-05    

 

最近政務司司長張建宗和財政司司長陳茂波分別指出 ,在疫情的影響下,港府已在支持經濟和民生上花費了2,875億元,佔GDP約10%。由於突然出現龐大的公共支出,加上經濟收縮令政府收入顯著下降,因此在支出颷升和收入急降的夾擊下,政府預計今個財政年度會錄得非常巨大的財政赤字,最終驅使財政儲備大幅蒸發。

以一個人口只有750萬的城市來說,特區政府能夠擁有超過 11,000億元的儲備,的確令不少債台高築的工業大國既羨慕又妒忌。無奈, 今次「全球大流行」重挫全球經濟 ,香港作為外向型經濟也難以獨善其身。今年上半年香港經濟按年收縮為9.05%,反映這個疫情已將這個國際城市推落經濟衰退的萬丈深淵,但這不是最壞的情況,由於確定有效的疫苗仍未有製造出來,所以我們根本不知道這個自第二次世界大戰後的最嚴重的經濟衰退何時完結。從現時香港經濟缺乏反彈動力來看,特區政府仍要靠儲備來支持內部經濟。究竟這會否為公共財政埋下一個計時炸彈,時問會給予大家一個準確的答案。

政府統計處於本週二公佈今年7月的零售銷貨總額按年下挫23.1%, 雖然下降程度已較六月的24.7%略為收窄,但整體零售表現仍然是非常疲弱,因為這已是零售銷貨總值連續18個月錄得負增長,顯示消費信心是相當低迷。此外,訪港旅客數量暴跌,對旅遊相關行業,例如零售業,帶來致命性的打撃,令整個零售業處於水深火熱的局面。

香港經濟是內需主導,當市民對未來經濟的展望感到悲觀,內部消費便會減少,這會大幅拉低經濟增長,甚至將本地經濟帶入衰退。今次的疫情對實體經濟所帶來的打擊是前所未見,市民不但恐懼染上新冠肺炎,而且也害怕在經濟轉弱的情況下,自己的收入下降或甚至失去工作,因此,市民的消費意欲在疫情不斷持續的影響下變得極低。誠然,疫情在過去幾個月已多次爆發,對整體消費氣氛做成相當大的傷害,因此,當疫情未能完全消失時,消費信心難以回復正常,遑論香港經濟能夠迅速重回正軌。

筆者認為香港經濟能夠在短期復蘇的機會是相當低,因此,特區政府仍需要繼續推出支持經濟的政策,這表示林鄭將會使用更多公帑來減低由疫情所帶來的負面影響。從疫情出現至今,特區政府已用上2,875億元來穩定經濟,這支出已消耗了超過兩成半的財政儲備。根據陳茂波的估算,現時特區的財政儲備已降至約8,000億元,只是足夠支持13個月的政府支出。這會否令市場產生憂慮,港府出現公共財政危機?這是值得思考的問題,而更重要的是儲備不斷減少會否引起評級機構將香港主權和債務等評級調低,這情形是不能不作考慮。此外,香港是採用聯繫匯率,必須擁有足夠財政儲備才能令投資者相信香港政府能夠維持這個匯率制度。但當財政儲備持續蒸發,市場對香港能否繼續採用聯匯制度的問題便會產生。一旦投資者質疑特區政府維持聯匯的能力,香港再次出現如上世紀90年代後期的貨幣危機?這機會絕對不低的。

根據特區政府的估算香港未來五個財政年度預計出現財赤,單是今個財政年度已預計接近3,000億元的財赤,較今年二月初估計的1,390億元赤字高得多。然而,由於中美交鋒,香港已成為兩大國的戰場,因此本地經濟實難睇好。加上現時香港政治環境正急劇改變,香港能否保持金融中心地位也是未知之數,而人口老化更已成為香港經濟的催命符。在社會老齡化的影響下,勞動人口出現萎縮是不能避免,從長遠發展的角度來看,香港已逐漸失去競爭力,對這個金融中心來說,香港的未來命運似乎變得越來越坎坷。

上屆特區政府在2014年曾對政府的長遠公共財政狀況作出研究,結果發現香港有可能最早在2021-22年的財政年度出現結構性財赤,即是特區政府會開始消耗儲備,最後結果是將公共財政儲備耗盡,屆時特區政府便要舉債渡日。

這次疫情看來真的重創香港公共財政的穏定性,究竟會否真正令到香港更加早出現結構性財赤,大家不妨拭目以待。

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