• 【宇宙迷宮】基因測試和核酸測試有何不同?(李偉才)
  • 2020-08-15    

 

為了對抗大瘟疫,香港市民最近就應否推行全民「核酸檢測」出現了不同的意見。在此之外,一些人指出,「核酸」是內地的名稱,香港人慣用的是「基因」,而「基因檢測」之所以受到不少人抗拒,是因為代表著我們每一個人的獨一無異的「基因編碼」,有可能會被政府濫用,從而加強對人民的控制。

究竟「核酸」和「基因」有什麼不同呢?

核酸的全名是「脫氧核糖核酸」(deoxyribose nucleic acid,簡稱 DNA),而基因則是英文 gene的音譯。至於兩者的關係,最簡單的解釋是:基因乃由核酸所組成,但兩者並非等同。

相信大家都知道,基因是控制生物遺傳特性的基本單元,例如有導致藍色、綠色或者黑色眼睛的基因、導致我們能否分解乳糖的基因、以及導致血友病或地中海貧血症等疾病的基因…。誠然,基因的作用是複雜的,而不少遺傳特性是多種基因雙互作用的結果。但要研究遺傳的機制,了解基因是不可或缺的第一步。

有趣的是,雖然達爾文隱約覺得導致「生物進化」的「遺傳變異」必然涉及一些掌控生理特徵的物質單元,在他於1859年發表《物種起源》(及至1882年去世)期間,「基因」這個概念仍未在科學界確立。

1857 – 66年間,奧地利神父邁德爾(Gregor Mendel)進行的豌豆實驗大大確立了「遺傳單元」存在的真確性。終於,在他的研究被科學界普遍認識後,科學家在1905年創立了「基因」(gene)這個名稱。

另一方面,科學家早於1869年便在細胞核內發現了「核酸」。深入的研究顯示,這種核酸很可能就是「基因」的化學基礎。但核酸需要擁有怎樣的幾何結構,才可令它擁有「遺傳」的神奇特性呢?這個問題困擾了科學家近半個世紀。

1953年,克里特(Francis Crick)和華生(James Watson)提出了DNA的雙螺旋鏈模型(double helix structure),終於破解了「遺傳之謎」。這項劃時代的進展更打開了破解「生命奧秘」之門,可以說,我們至今仍然生活在這個「DNA革命」之中。

今天,「基因標定法」(genetic profiling ,又稱「遺傳指紋分析」genetic fingerprinting)是鑑定一個人的身份最為準確的方法,故此已被廣泛應用於犯罪鑑證方面。但同樣地,它也可以被極權的政府用以嚴密監控人民。所謂「水能載舟,亦能覆舟」,科技的進步總是挑戰著人類的智慧與道德呢!

李偉才

科普達人

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