• 【宇宙迷宮】維他命知多少?(李偉才)
  • 2020-07-04    

 

維他命(vitamins)這個名稱大家都很熟悉了吧。但它們究竟是什麼?為何對我們的身體那麼重要?又我們什麼時候才需要吃維他命補充劑?且讓我們逐一細看。

生命的延續需要水和食物,從食物中我們主要攝取質白質、脂肪質和碳水份化合物,前兩者是我們身體結構所需,後者則主要為我們提供能量。但在這些養份之外,原來身體還需要一些微量卻不可或缺的養份(essential micro-nutrients),這些養份分為「無機」和「有機」兩大類,前者主要是礦物質,而後者則主要是維他命(正式的名稱是維生素,但香港人都習慣了這音、意俱佳的翻譯)。

我們可能都聽過維他命 A、B、C、D和E等,但科學家迄今找到的這些「必要微量有機養份」已達十數種之多。這些養份雖然微量(每日的需求量一般在1克以下),卻對身體各種機能的正常運作起著關鍵的作用。一旦它們出現匱乏,將會帶來各種的機能失調。

也許大家都聽過維他命 C不足導致水手不適的故事,話說歐洲在「地理大發現」(Age of Discovery)的年代,海上的航程愈來愈長,而水手患上壞血病(scurvy)的情況則愈來愈嚴重,他們除了精神萎靡不振外,還會出現牙肉潰爛出血等病徵。直至十八世紀,英國皇家海軍的一名醫官終於留意到,水手如果經常進食生果,患病的機會即會大大降低。後來,海軍規定水手的膳食中必須包括檸檬汁,問題自此得到解決。

然而,要到二十世紀初,人們才正式發現其中的有效成份「抗壞血酸」(ascorbic acid,就是我們稱的「維他命 C」)。1933年,科學家更成功地把它在實驗室裡製造出來,使它成為第一種人工化學合成的維他命。

讓我們再看另一種維他命:A。它固然也影響著身體內的多種功能,但最為人所熟知的,是它對敏銳視力的重要性,特別在昏暗環境下的視力。我們的身體可以將植物裡的胡蘿蔔素(carotene)轉化為維他命A並儲存於肝臟。留意胡蘿蔔素不獨存在於胡蘿蔔,而是普遍存在於各種蔬果之中。例如中醫認為杞子「明目」,主要原因便是因為杞子所含的這種成份較胡蘿蔔還要多。

李偉才

科普達人


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