• 【宇宙迷宮】北極爭奪戰(李偉才)
  • 2020-06-13    

 

大家有聽過 NORAD 這個名稱嗎?它是North American Aerospace Defense Command 的簡稱,中文是「北美防空司令部」,是美國和加拿大於1958年共同成立的一個軍事組織,主要目的,是防禦蘇聯經北極上空而來的偷襲,特別是載有核彈頭的洲際道彈(ICBM)攻擊。

從俄羅斯直達美國本土的最短距離是取道北極,北極在軍事上的重要性自不待言。但在經濟開發和航道方面,由於北冰洋(Arctic Ocean)長年被厚厚的海冰封鎖,所以一直未有引起各國的重視。很不幸,這種情況在過去十年左右已經出現了重大的改變,而整個北極區域已經成為各國激烈爭奪的場所。

聰明的你也許已經猜到,主要的原因是全球暖化所帶來海冰大幅消減。海冰消失令到新航道的開辟、大規模的捕魚以及海底石油的開採一一成為可能。(航海家夢想中的「西北航道」Northwest Passage — 可從阿拉斯加直達北歐的航道 — 已於數年前成為現實。)不用說,這些都會帶來生態上的浩劫。

北冰洋海冰消失的速度,已經遠超科學家過往的預測。雖然科學家早已考慮到海冰逐步融化後,暴露出的海水會大量吸熱而令更多海冰融化這個惡性循環(術語中稱為「反照率」(albedo)下降的「正反饋迴路圈」positive feedback loop),但他們沒有充份考慮的是,原來還有其他的「正反饋圈」在起著作用。其中的一個,是愈趨頻繁的人類活動帶來了更多的空氣污染物,而當大量暗黑的煙灰降落到冰雪表面,它們的吸熱作用會令冰雪融得更快。(一些煙灰則來自世界各處愈來愈頻密的超級山林大火。)

因為吸熱與融化之間的時差,北半球每年夏末的九月,是北冰洋海冰面積最小的時候。紀錄顯示,自上世紀七十年代以來,這個面積已經減少近一半之多。按照科學家的推斷,不出三十年,北冰洋在盛夏時將會片冰全無。這種情況在地球過去數百萬年也從未出現。

北極熊固然會遭到滅頂之災,整個人類恐怕也不能倖免於難。因為按照地質學家的研究,上次北冰洋片冰全無時,全球的海平面較今天的高出5 -10 米之多。

面對今天各國的北極資源爭奪戰,令人想起德國詩人席勒(Friedrich Schiller)的名句:「在人類的愚昧當前,諸神也束手無策…」

李偉才

科普達人

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