• 【宇宙迷宮】盼望大彗星(李偉才)
  • 2020-05-09    

 

彗星(comet)俗稱「掃帚星」,古今中外都認為是不祥之兆,從科學角度看這當然是無稽之談。

留意「彗」的粵意是「睡」而不是「慧」,但今天仍然有人偶然寫作「慧星」,這顯然是誤讀引至的誤寫。天文學中有「衛星」這種天體,例如月球就是地球的衛星。但卻沒有「慧星」這種天體。

大家即使未見過彗星,也應該聽過「哈雷彗星」(Halley’s Comet)的大名吧!不錯,彗星中有一種叫「周期彗星」(periodic comets),而哈雷彗星就是其中的佼佼者。它環繞太陽運動的周期約為75至76年,上世紀首次回歸是1910年,而第二次是1985/86年。按記載第一次十分壯觀,也引起了一定的恐慌(只限於迷信的人),第二次回歸時筆者進行了觀察,卻因為毫不壯觀故十分失望。

科學家普遍認為,組成彗星的物質,是太陽系形成的「剩餘物資」,如今主要分布於寒冷和黑暗的太陽系外圍,只是偶然受到引力的攝動(特別是木星的攝動),其中部份物質脫離原位,闖進太陽系的內圍而成為彗星。一部份彗星在繞過太陽之後會頭也不回飛出太陽系,但一部份則會周而復始環繞太陽成為周期彗星。

彗星主要由凍結了的氣體、塵埃和石塊所組成,當它移至太陽系的內圍,太陽的熱力會令氣體蒸發(嚴格來說是「昇華」);而太陽的幅射和高能粒子流(後者又稱「太陽風」),會令彗星噴發出一條永遠背向著太陽的「彗尾」,正是這條彗尾,令中國人稱之為「掃帚星」。

不少人會將彗星和流星混淆。流星是因為地球的引力而從太空掉進大氣層的石塊,它們與空氣劇烈磨擦而生熱發光,故此劃空而過的光芒會一瞬即逝。相反,彗星可以在天空中出現數個星期至數月之久。

上一次肉眼可見的大彗星是1997年的「海爾—博普大彗星」(Comet Hale-Bopp),整整23年了,全球的天文發燒友都在熱切期待下一顆大彗星的出現呢!

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